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让世界变成你的办公室

视频通信可以协助完成简单的事务,例如协助您与商业伙伴畅谈生意,即使您是坐在地球另一边的办公室中。视频通信也可以协助完成较为复杂的事务,例如帮助心血管病主治医师为病人做术前最后的检查,即使这位病人身处500英里以外的偏僻村庄。当然,视频通信还可以提供私人服务,例如确保您能全程跟踪放学后的孩子们安全回到家中,即使你正身处另一个时区。

在未来几年内,视频通信技术将会突飞猛进,届时将大大改变我们互动、工作和生活的方式。

Skype(截至2013年6月,Skype已经拥有2.99亿用户)和苹果公司的FaceTime这类视频通信软件已经改变了人际关系——有了它们,无论位于世界的哪个角落,家人或朋友之间都能够保持联系。

如今,远程视频会议(它有一个时髦称号——智真)也开始改变人们的职业生活。

远程工作

过去的几年里,“远程工作”逐渐兴起,在家工作的员工数量激增。同时,很多跨国公司面临着来自股东和监管机构的压力——要求尽量减少员工出差参加异地会议的次数,因此他们必须做出更节能的选择,减少花费。

大量高质量、高性价比的技术满足了这一需求。例如,通信技术供应商华为最近推出了专为群组会议设计的TP3200视频会议系统。该系统采用专门的图像处理设备“共光心摄像机”,是全球首款全景智真会议系统。

华为智真产品负责人贺亮表示:“高清摄像机和可靠的宽带连接极大地提升了远程会议的体验。越来越多的人,越来越多的员工和高管开始看到视频通信所带来的好处。”

“视频会议不仅可以降低成本、提高效率、节约人力,还使思想的传达变得更加容易。当能够用眼睛和表情进行沟通时,会议的双方会感到更加亲切。”

预计到2016年,全球企业在视频会议技术上的支出将高达37.5亿美元,这一数字完全是预料之中的。由“全球电子业永续倡议组织”(Global e-Sustainability Initiative)委托发布的报告“Smart 2020”中指出:美国及英国的企业如果部署10000间智真单元,到2020年将可以节约近190亿美元的费用。

该报告还指出,通过取消办事处之间长途和短途的公务旅行,到2020年,远程会议技术以及其它虚拟工具将能使全球温室气体排放量每年降低15%。

但这仅仅是一个开始。下一代视频智真系统旨在更加无缝地融入我们的生活——通过增加逼真的3D功能。

第三维

“全息临场”(Holographic Telepresence)技术听起来跟员工会议关系不大,它更像是电影《星际迷航》中的元素。该技术使用用户的三维移动影像取代平面屏幕,这些三维移动影像能够在每一个会议地点呈现。

不过,目前的效果并不是真正的全息图。比如,总部位于英国的Musion公司利用了“佩珀尔幻象”(Pepper's Ghost)。这是一种广泛用于剧院和主题公园中的技术,使用高清放映机从45度角投射到一个不显眼的金属薄片上,从而创造一个与真人十分相似的3D图像。Musion公司表示:“Musion TelePresence系统可以实时传输人和物品的全尺寸图像,且通信过程中没有明显的延时。”

该系统在2012年创造了一项吉尼斯世界纪录,帮助印度政治家Narendra Modi同时面向53个不同地区的观众发表了长达55分钟的竞选演说。在娱乐圈,在2012年柯契拉音乐节(Coachella Festival)上,Musion公司因为在舞台上复活了饶舌歌手Tupac Shakur而成为饱受嘉奖的3家公司之一。

好在,真正的全息图也许并不遥远。目前一家名为Leia Display Systems的波兰公司正致力于替代技术的开发。这家公司已经建成了一个高3米(10英尺)宽2.5米(8英尺)的全息房间,利用激光发射器发送3D影像到水蒸气薄云上——这不仅提供了一个巨大的3D多点触摸屏,而且让人们能够穿越这些影像,也可从不同角度看到这些影像。

像这样的全息临场技术在商业世界之外也拥有巨大的潜力,可以应用于包括教育、电影、电视节目、广告、游戏、3D地图、航空航天导航以及机器人控制等在内的众多领域。

其它的一些改进也纷至沓来。美国麻省理工学院(MIT)正在研究如何通过手势来操作物理表面,让千里之外的人可以调整物体大小、改变物体形状或移动物体。这项技术使得虚拟办公室成为可能。届时,成百上千人可以合作生产一件产品,而根本不用去触碰它。

日本东京大学的研究人员也在致力于通过使用超声波把触觉反馈(如振动)增添到全息项目中。用户可以触摸全息图,与之互动,并获得触觉反应,就好像面对的全息对象是真实的人或物一样。

IBM公司对3000名研究人员做了一项调查,受访者表示全息视频通话是他们期望在2015年之前实现的5大技术之一。

当然,使用这些技术目前还存在着许多障碍。其中一个障碍就是全息技术的成本:Musion系统当前的租赁价格约为65000美元。另外,在线智真系统因为需要传输高质量的音像材料,所以需要快速的网络连接,速率需达每秒10~20兆字节。

“但是”,贺亮表示:“随着4G和LTE网络的出现,以及即将来临的5G网络,带宽将不再是个问题。”

他解释说,“(智真)意味着我们不必在办公室里工作,我们也不必奔波劳顿去看病。我们可以在国外和自己的家人互动。这项技术将会改变我们所居住的世界。”

华为推出了业界首个全景智真系统(TPS)。此系统采用华为自主研发的共光心摄像机,全景无缝成像和图像拼接技术,带给用户真正身临其境的体验。它支持开放接口,能和其他供应商的系统互联互通,保护客户现有投资。

华为全景智真系统能降低客户25%的带宽需求、42%的能源消耗以及26%的空间需求,从而为客户节省30%的总体拥有成本(TCO)。

Chris Bell/文

BBC专栏作家

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